El equipo detrás de la creciente red de Internet por satélite de SpaceX, Starlink, está en conversaciones con “varias” aerolíneas para transmitir Internet a sus aviones, dijo el vicepresidente del proyecto durante un panel de conferencia el miércoles.

La expansión de Starlink de los hogares rurales a las aerolíneas es un movimiento esperado para la compañía espacial de Elon Musk en su carrera por abrir la red de banda ancha comercialmente a finales de este año.

“Estamos en conversaciones con varias de las aerolíneas”, dijo Jonathan Hofeller, vicepresidente de Starlink y ventas comerciales de SpaceX, a un panel en la Cumbre de Inteligencia de Aviación Conectada el miércoles.

“Tenemos nuestro propio producto de aviación en desarrollo … ya hemos realizado algunas demostraciones hasta la fecha, y esperamos que ese producto esté finalizado para su instalación en aviones en un futuro muy cercano”.

Starlink de SpaceX

Desde 2018, SpaceX ha lanzado casi 1.800 satélites Starlink de los aproximadamente 4.400 que necesita para proporcionar cobertura global de Internet de banda ancha, principalmente para hogares rurales donde las conexiones de fibra no están disponibles.

La compañía se encuentra en medio de una fase beta de Starlink que promete velocidades de descarga de hasta 100 Mbps y velocidades de carga de 20 Mbps, con decenas de miles de usuarios hasta ahora. La mayoría paga $ 99 por mes por Internet bajo esa versión beta, usando un paquete de $ 499 de un plato Starlink autoalineable y un enrutador Wi-Fi.

El año pasado, SpaceX presentó planes para probar Starlink en cinco aviones Gulfstream. Y en marzo, SpaceX solicitó la aprobación de la FCC para usar Starlink con las llamadas Earth Stations in Motion, jerga de la industria para referirse básicamente a cualquier vehículo que recibiría una señal, incluidos automóviles, camiones, embarcaciones marítimas y aviones. Musk aclaró en Twitter en ese momento:

“No conectar autos Tesla a Starlink, ya que nuestra terminal es demasiado grande. Esto es para aviones, barcos, camiones grandes y vehículos recreativos “.

Otra presentación de la FCC del viernes pasado solicitó la aprobación para realizar pruebas en cinco estados de EE. UU. De un receptor actualizado con una antena de forma cuadrada, un diseño básico comúnmente asociado con las antenas de los aviones.

Diseño de las antenas

Hofeller dijo que el diseño de las antenas de las aerolíneas de SpaceX será muy similar a la tecnología dentro de sus terminales de consumo, pero “con mejoras obvias para la conectividad de la aviación”. Al igual que esas antenas de consumo, el hardware de aviación será diseñado y construido por SpaceX, dijo.

Las antenas aerotransportadas podrían conectarse con estaciones terrestres para comunicarse con los satélites Starlink.

Para que Starlink proporcione conectividad a los aviones que vuelan sobre partes remotas del océano, lejos de las estaciones terrestres, se requerirán enlaces entre satélites, una capacidad en la que los satélites se comunican entre sí mediante enlaces láser sin primero hacer rebotar señales en las estaciones terrestres.

“La próxima generación de nuestra constelación, que está en funcionamiento, tendrá esta conectividad entre satélites”, dijo Hofeller.

La competencia es feroz entre la red Starlink de Musk y la creciente industria de proveedores de Internet por satélite de órbita baja.

Los nuevos competidores incluyen las llamadas megaconstelaciones de Amazon de Jeff Bezos, que aún no ha lanzado ninguno de sus 3.000 satélites planificados, y OneWeb del Reino Unido, que ha lanzado 182 satélites de aproximadamente 640 planeados.

Todos esos satélites estarán en órbita terrestre baja, un dominio por debajo de las órbitas geoestacionarias más distantes de satélites de Internet más grandes que actualmente brindan servicios de Internet a aviones comerciales.

Los competidores estadounidenses establecidos para Internet a bordo son Intelsat y ViaSat, que operan redes de satélites en órbita geoestacionaria. ViaSat anunció recientemente planes para utilizar su red satelital de próxima generación en la flota principal de Delta.

Red propia de órbita

La compañía con sede en California está planeando una red propia de órbita baja de 300 satélites, así como un nuevo trío geoestacionario que comenzará a lanzarse a principios del próximo año.

Ya es un competidor acérrimo de SpaceX. ViaSat ha amenazado con demandar a la Comisión Federal de Comunicaciones por no realizar una revisión ambiental en una modificación reciente de Starlink.

SpaceX parece estar seguro de que puede sobrevivir a la competencia más establecida. “En general, los pasajeros y los clientes quieren una gran experiencia que los sistemas [geoestacionarios] simplemente no pueden proporcionar”, dijo Hofeller en el panel.

“Así que dependerá de la aerolínea individual si quieren responder a eso o si están de acuerdo con tener un sistema que no responda tanto a la demanda de sus clientes”.

OneWeb, que salió de la bancarrota el año pasado por el gobierno del Reino Unido y el gigante de las telecomunicaciones indio Bharti Global, también está apuntando a los servicios de Internet en vuelo con su constelación y ha sido mucho más público con sus planes que SpaceX.

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Cuando el moderador del panel le preguntó cuándo los clientes pueden esperar usar Internet durante el vuelo con cualquiera de las redes de satélites de la competencia que se están expandiendo actualmente en la órbita terrestre baja, el vicepresidente de servicios de movilidad de OneWeb, Ben Griffin, calculó “la mitad del próximo año … tal vez antes”. Las aerolíneas quieren ver hardware y servicios desarrollados que funcionen primero, agregó.

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